메쉬코리아 사태, 사과 후에도 남은 과제

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벤처스퀘어가 지난 7월 29일  <반복되는 스타트업 학위 부풀리기 논란> 보도한 이후 유정범 메쉬코리아 대표가 학력 위조 논란 관련  공식 사과문을 발표했다. 30일 자사 홈페이지에 올린 사과문을 통해 유 대표는 관련 의혹을 모두 인정하면서 “긴 학업 기간이 콤플렉스였고 이를 감추기 위해 사실을 왜곡하고 부풀렸던 것 같다”며 “사업 성과로 평생 갚아나가겠다”고 밝혔다.

당장 문제보다 후속 투자 영향 가능성”=그렇다면 이번 사태가 메쉬코리아에 미치는 영향은 없을까. 일단 회사 내부에선 적잖은 당혹감을 넘어 배신감을 토로하기도 한다고 한다. 가라앉은 분위기를 되살리는 것도 일단 중요한 과제가 될 수 있다. 하지만 익명을 요구한 메쉬코리아 투자사 관계자는 “계속 회자되면 주요 주주에 이름을 올린 큰 기업은 이미지 관리상 빠질 수도 있을 것 같다”는 우려를 보이기도 했다. 물론 이보다 더 큰 문제는 후속 투자다.

메쉬코리아는 설립 후 성장 가능성만으로 네이버, 현대자동차, 휴맥스 등 10여 곳으로부터 900억 원 투자를 유치한 바 있다. 최근에는 중기부 예비 유니콘으로 선정되며 성장 가능성을 한 차례 더 인정받았지만 적자인 상황에서 사업을 유지, 확대하려면 후속 투자 등 지속적인 자금 수혈이 필요하다. 실제로 메쉬코리아 매출은 2017년 300억원에서 2018년 730억원으로 증가했다. 하지만 배달대행수수료 비용이 660억원에 달하는 등 영업비용이 870억원 상당으로 매출이 훌쩍 넘어선 수준이다. 지난해 메쉬코리아 당기순손실은 164억원이다.

한 금융업 관계자는 “메쉬코리아가 현재 적자인 상황을 벗어나 이익이 나려면 매출이 지금보다 상당히 증가해 규모의 경제를 달성해야 할 것으로 보인다”며 “흑자 전환에는 시간이 걸릴뿐더러 대표 신뢰도까지 떨어진 상태에서 후속 투자 등이 이뤄지지 않으면 어떨지 모르겠다”는 의견을 밝혔다.

이런 우려 때문인지 메쉬코리아 내부에선 벤처스퀘어 기사 보도 전 주요 주주가 모여 대책을 논의했다고 한다. 이 대책 회의에선 일부 주주가 사태가 악화되기 전에 사퇴를 권유했지만 유 대표가 거부했고 주주간에도 편 가르기 끝에 유임으로 가닥을 잡았다는 것이다. 익명을 요구한 VC 관계자는 “대표가 신뢰를 잃은 만큼 다음 투자 라운드는 영향을 받을 것”이라면서도 “스타트업은 대표 의존도가 크기 때문에 대체 인물이 없는 한 주주도 신중하게 향후 방향을 모색할 것”이라고 밝혔다.

900억 투자에도 부실했던 레퍼런스 체크=메쉬코리아 주요 투자사의 입장은 뭘까. 메쉬코리아 주요 주주는 네이버 20.9%, 현대자동차 10.1% 등이다. 메쉬코리아에만 단독으로 240억원을 투자한 네이버는 메쉬코리아 지분 20% 이상을 쥐고 있는 것. 16.8%를 보유한 유정범 대표보다 많은 비율이다.

하지만 네이버 측은 이번 사건과 관련해 “아직 내부에서 상황 파악이 안 된 상태”라고 답했다. 현대자동차 역시 메쉬코리아에 225억원을 투자해 지분 10.1%를 보유하고 있다. 현대자동차 측은 “당일 기사를 확인했지만 답변은 하기 어렵다”고 답했다. 두 기업 모두 200억원 넘게 투자했음에도 사태에 대한 명확한 입장을 확인할 수 없었다. 거짓 학력으로 사과까지 한 상태지만 해당 대표에 대한 레퍼런스 체크를 제대로 했는지 여부나 대응책에 대해선 설명이 필요할 것으로 보인다. 점차 늘어나는 대기업의 스타트업 투자가 건실하게 이뤄지기 위해서도 확실한 가이드라인이 필요하다.

반복되는 스타트업 학위 부풀리기 논란

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주승호 기자
/ choos3@venturesquare.net

그 누구보다 스타트업 전문가이고 싶은 스타트업 꿈나무. 캐나다 McMaster Univ에서 경영학을 전공했고, 경제지, 영자지를 거쳐 벤처스퀘어에서 5년째 스타트업을 취재하고 있습니다. 새로운 스타트업을 만났을 때 가장 설렙니다. 스타트업에게 유용한 기사를 쓰도록 노력하겠습니다.

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